Asteroide Apolo

Gráfico del sistema solar interior.
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Un asteroide Apolo es cualquiera de los asteroides con una órbita cuyo semieje mayor es mayor que el de la Tierra (1  ua) y cuyo perihelio es menor que el afelio de la Tierra (1,017 ua). Este grupo de asteroides lleva el nombre del asteroide Apolo, y es uno de los tres grupos de asteroides que están cercanos a la Tierra.

Los asteroides Apolo sólo podrían dejar de cruzar la órbita de la Tierra si, aparte de cumplir lo anterior, su perihelio fuese mayor que el de la Tierra (0,983 ua), los perihelios del asteroide y de la Tierra estuviesen casi alineados con el Sol, y la excentricidad del asteroide fuese muy similar a la terrestre. El margen para que se dé esto es mínimo y en la práctica no ocurre; es decir, todos los asteroides Apolo cruzan la órbita de la Tierra.

Están catalogados cerca de 250 asteroides Apolo, pero se estima que hay unos 2000 con diámetros cercanos a un kilómetro y unos 70 millones con tamaños similares a una casa. Hermes e Ícaro son ejemplos de asteroides Apolo.

De los asteroides Apolo conocidos el más grande es Sísifo, con un diámetro de alrededor de 10 km, aproximadamente el mismo tamaño que tenía el objeto cuyo impacto creó el cráter de Chicxulub, que se piensa fue el causante de la extinción de los dinosaurios. Otro de los asteroides Apolo más grande es Geógrafo, que posee unas dimensiones de 5,1 kilómetros de largo por 1,8 km de ancho.

En los últimos años se han detectado asteroides que se acercan peligrosamente a la Tierra. Un acercamiento peligroso es aquel en el cual el asteroide y la Tierra se encuentran a una distancia igual o menor a un millón de kilómetros (para ilustrar, la distancia promedio entre la Tierra y la Luna es de 384 400 kilómetros). Tres de ellos ( 1994 XM1, 1993 KA2 y ) pasan entre los 100 000 y 200 000 kilómetros (dentro de la órbita de la Luna).

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