Arco natural

Arco doble, en el oeste estadounidense.
Portada de Antofagasta.
Elephant Trunk Hill.

Un arco natural es una formación geológica en la que se observa un arco o puente de roca natural. La mayoría de los arcos de roca natural se forman junto a acantilados en los que existe un estrato superior de mayor resistencia a la erosión sobre estratos más blandos. La retirada progresiva por agentes erosivos de la base del acantilado a ambos lados de una pared fina con el tiempo dará lugar a un arco, como el Arco de Cabo San Lucas, al sur de la Península de California.

El agente erosivo puede ser las olas del mar, el agua de un río o, en determinadas circunstancias, el viento. Siempre se debe de cumplir que la erosión sea mayor por la parte baja del acantilado.

Formación

El arco se forma por una retirada selectiva de partículas de roca debida a un proceso de erosión en el cual influyen los agentes externos y algunos otros internos.

Las rocas de cualquier tipo son una matriz compleja de partículas sólidas pequeñas e interconectadas, llamadas granos, los cuales son fragmentos microscópicos de cristales de varios minerales. Durante la diagénesis algunos minerales precipitan entre los poros de la roca, formando un cemento que aglutina los granos y la consolida. Asimismo, bajo condiciones de metamorfismo algunos minerales recrecen o se forman otros nuevos, consolidándo la roca igualmente.

La erosión macroscópica ocurre cuando algún proceso catastrófico forma pequeñas fracturas en el seno de esta matriz. Esto divide a la roca en grandes fragmentos que pueden sufrir desplazamientos relativos debido a la fuerza de la gravedad o a la presión del agua. En cambio, la erosión microscópica ocurre cuando, por la acción de un determinado agente geológico, se disuelven los cristales del cemento que une los granos de la roca. Ambos erosiones son efectivas aunque a distinta escala de tiempo.

Bajo ciertas condiciones ambientales, la combinación de ambos procesos erosivos formará un arco natural, condiciones que dependerán del tipo de roca, inclinación de los estratos o la exposición de la roca a los agentes geológicos erosivos. Estos procesos deben operar en una secuencia específica para que puedan dar lugar a la formación de un arco.

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