Antártida Occidental

La Antártida Occidental se encuentra a la izquierda del mapa.

La Antártida Occidental, o Antártida Menor,[1] (79°S 100°O / -79, 79°S 100°O / -100) es una de las dos grandes regiones en que se suele dividir la Antártida, correspondiendo a la masa continental, islas y barreras de hielo que se encuentran del lado de las montañas Transantarticas que enfrenta al océano Pacífico y en menor medida al océano Atlántico. Comprende básicamente la Tierra de Marie Byrd, la Tierra de Ellsworth, la península Antártica y las barreras de hielo Filchner-Ronne y Ross con todas las islas contenidas en ellas. A excepción de un sector menor de esta última barrera de hielo, toda la Antártida Occidental queda dentro del hemisferio occidental. El nombre Antártida Occidental también suele ser utilizado para referir a toda la parte del continente antártico que pertenece al hemisferio occidental, incluyendo así a sectores de la Antártida Oriental o Mayor.

La Antártida Menor está separada de la masa principal del continente, la Antártida Oriental, por el mar de Ross y el mar de Weddell, semejando una gigantesca península que se estrecha desde el Polo Sur hacia el extremo meridional de América del Sur.

La diferenciación entre los dos sectores antárticos ha existido desde hace más de 100 años (Balch, 1902; Nordenskjöld, 1905), pero su uso generalizado comenzó con el Año Geofísico Internacional (1957-1958) ya que las exploraciones habían revelado que las montañas Transantárticas constituyen una útil separación regional de la Antártida. El Advisory Committee on Antarctic Names (US-ACAN, de los Estados Unidos) aprobó el nombre (en inglés, West Antarctica) en 1962.[2]

Mapa de la Antártida Occidental.

La Antártida Occidental está mayormente cubierta por una masiva capa de hielo referida como capa de hielo de la Antártida Occidental, que forma parte del casquete polar continental conocido como Indlandsis de la Antártida. Esta capa de hielo está dando muestras de retroceso glaciar.[5] Tal cañón se debería principalmente a la erosión y parece ser una de las causas principales (junto al calentamiento global) de la gran pérdida de hielos que está ocurriendo en gran parte de la Antártida Occidental.

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