Alto Valle del Río Negro

Alto valle del río Negro
GeneralRocaRN089.JPG
Monumento a la producción del Alto Valle, representado por la manzana, en la ciudad de General Roca.
Localización geográfica
Región Meseta patagónica

País(es) Argentina
Provincias Bandera de la Provincia del Río Negro.svg  Río Negro
Bandera de la Provincia de Neuquén.svg  Neuquén
Departamentos

Bandera de Provincia de Río Negro General Roca y El Cuy

Bandera de Provincia del Neuquén Confluencia y Añelo
Municipio(s) 19 (y 1 comisión de fomento)
Características geográficas
Tipo Valle
Ecorregión Monte de llanuras y mesetas

Superficie 652 km²
Longitud 160 km
Anchura 10 km
Altitud máxima 361 msnm
Altitud mínima 185 msnm
Cuerpos de agua Ríos Negro, Neuquén y Limay

Población 624 417 hab
Ciudad(es)

Bandera de Provincia del Neuquén Neuquén y otras

Bandera de Provincia de Río Negro General Roca, Cipolletti y otras
Carreteras Rutas nacionales 22 y 151; provincial 7 y otras
Pag está en una isla.
Pag está en una isla.
Alto valle
Ubicación del Alto Valle en Argentina
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Se denomina Alto Valle del río Negro, o simplemente Alto Valle, al valle que se desarrolla en su mayor parte en la margen izquierda (norte) del curso superior del río Negro. Está ubicado al norte de la meseta patagónica. Contiene las ciudades de General Roca, Cipolletti, Villa Regina, Allen, Cinco Saltos y otras menores entre ellas.

El Alto Valle del río Negro propiamente dicho comienza en la confluencia de los ríos Limay y Neuquén, donde nace el río Negro, y alcanza hasta Chichinales. Administrativamente está dentro de la provincia de Río Negro. Sin embargo, suele incluirse en él los valles de los cursos inferiores de los ríos Limay, Neuquén y Valle Azul.

El valle inferior del río Limay se desarrolla en la margen izquierda del curso inferior del río, comienza en el embalse de Arroyito y contiene la ciudad de Plottier. Administrativamente está dentro de la provincia de Neuquén. El valle inferior del río Neuquén se desarrolla en ambas márgenes del curso inferior del río; en este se destacan el embalse del dique El Chañar y las ciudades de Centenario (provincia de Neuquén) y Cinco Saltos (provincia de Río negro). Valle Azul es un valle en la margen derecha (sur) del río Negro contiguo al Alto Valle en su extremo oriental. Contiene la localidad del mismo nombre.

El Alto Valle es a la vez un hecho físico y una región geográfica con sus particularidades socioeconómicas y una influencia que va más allá de la «depresión del terreno». Con la inclusión de la parte neuquina y principalmente de la ciudad de Neuquén, una de las ciudades más importantes de la Patagonia y centro metropolitano del Valle, tenemos una visión más completa de la realidad de las sociedades y economías de la parte rionegrina.[1]

Imagen satelital del Alto Valle desde Vista Alegre y Senillosa, al oeste (izquierda), hasta Chichinales al este (derecha). Se observa el contraste entre la meseta árida y la zona cultivada. Se destacada el lago Pellegrini. También se ven las ciudades más grandes.

Geografía física

El valle está ubicado dentro de la meseta patagónica en su parte norte a unos 230 km al este de la cordillera de Los Andes y a unos 230 km al noroeste del Golfo San Matías en el mar Argentino. Se desarrolla entre los meridianos 66º45' E y 68º30' E y los paralelos 38º30' S y 39º5' S. Tiene un área de 652 km². Topográficamente, el valle, en tanto depresion el terreno, se encuentra entre los 361 msnm y los 185 msnm.[2] La meseta sobre él puede tener entre 60 y 45 m de desnivel con respeto a las alturas mencionadas. Por ejemplo, el ingreso a la villa Mari Menuco está a 440 msnm. 

El tramo del río Negro, con orientación este-oeste, mide 100 km de largo con un ancho entre 5 y 11 km. El tramo del río Limay, con orientación sudoeste-noreste, mide 43 km de largo con un ancho máximo de 5 km. El tramo del río Neuquén tiene orientación noroeste-sudeste. Por su margen margen derecha (oeste) tiene un largo de 37 km y un ancho máximo de 3 km. Por su margen izquierda, tiene un largo[3] de 58 km y un ancho de 6 a 2 km. El Valle Azul, tiene 13 km de largo y 3 km de ancho máximo.

Origen geológico

Se trata de un valle de origen fluvial. Distintas formaciones geológicas de origen sedimentario se fueron acumulando en la zona durante 80 millones de años. Hace 20 millones de años la acción erosiva de los ríos habría formado en estas rocas una zona deprimida: un paleovalle. Hace 1 millón de años comienza el gran proceso erosivo que formó el valle que vemos hoy. Primeramente el río socava la roca hasta el nivel actual solo en su planicie de inundación.[4] Luego el río se desplaza hacia el sur, ensanchando el valle y llevando hacia esa margen el proceso erosivo fluvial. En el borde norte, ya alejado del río, la erosión es principalmente eólica y pluvial. Los bordes de roca sedimentaria que forman el límite del valle son llamadas «bardas». Los procesos de erosión fluvial y eólica dieron origen a los sedimentos que constituyen el suelo del valle. En la planicie de inundación, que en general se extiende hasta la traza de la ruta 22, encontramos limos fluviales y en el resto, limos eólicos.

Clima

El clima, según la calificación de Köppen, es BWk ( Seco desértico frío). Con precipitaciones anuales menores que 200 mm y temperatura media anual está por debajo de los 18° C. Elementos típicos del clima son altas amplitudes térmica anual y diaria; vientos moderados a fuertes del oeste y sudoeste; cielos despejados; y heladas en invierno.

Hidrología

Los ríos de la región son el Limay, el Neuquén, y el Negro. Los dos primeros se unen a la altura de la cuidad de Neuquén, para formar el Negro. Estos ríos son buenos ejemplos de los grandes ríos alóctonos que produce el gradiente de precipitaciones de la Patagonia. Alimentada por las abundantes lluvias de la zona cordillerana, se forma una vasta red de arroyos y ríos que, ya fuera de la cordillera, se concentra en unos pocos y caudalosos ríos. Ya en la zona extrandina, estos ríos atraviesan regiones de escasas precipitaciones en las que no hay cursos ni cuerpos de aguas permanentes y por lo tanto, no reciben afluentes permanentes hasta su desembocadura en el mar.[5]

Naturalmente, ambos ríos tienen un régimen pluvio-nival, con doble onda de crecida. La primera se produce en invierno, coincidente con la época de mayores precipitaciones en la cordillera; y la segunda, a fines de la primavera cuando se produce el deshielo de la nieve acumulada en las altas cumbres. Los estiajes se producen en el comienzo del otoño. El Limay tiene un caudal medio de 650 m³/s y se caracteriza por tener su régimen atenuado por los lagos naturales en su naciente y en la de casi todos sus tributarios importantes. El Neuquén, con un caudal medio de 280 m³/s, se distingue por tener un pico de crecida de gran magnitud comparado con su volumen medio. El Negro tiene un caudal medio de 930 m³/s. Tanto en el Limay como e el Neuquén se han construido obras de regulación que han modificado sustancialmente los regímenes hídricos naturales.[6]

Las obra mencionadas tambien han generado cuerpo artificiales de aguas permanentes. En orden cronológico la primera gran obra fue el dique Ingeniero Ballester, sobre el río Neuquén, hoy a la altura de Barda del Medio que incluyó el llenado de la cuenca Vidal que se transformó en el Lago Pellegrini el cual está separado del valle por una zona de meseta. Con la construcción del Complejo hidroeléctrico Cerros Colorados sobre el río Neuquén se crean el embalse Mari Menuco que se ubica separado separado del extremo noroeste del valle por una zona de meseta (loma de la Lata) y el embalse El Chañar, que está ubicado dentro del valle y ha inundado tierras cultivadas. El embalse de Arroyito, sobre el río Limay conforma el límite sudoeste del valle. Este dique funciona actualmente como parte del complejo hidoeléctrico El Chocón. Estos espejos de agua están fuertemente relacionados con el valle, ya que tienen son lugar de actividades recreativas.

Paisaje de monte. Cerca de la localidad de Villa El Chocón, a 40 km al SO del valle

Ecología

Según la clasificación fitogeográfica de Cabrera la región se encuentra dentro de la Provincia fitogeográfica del Monte, distrito de llanuras y mesetas la cual está definida por una estepa arbustiva con varios estratos y muy poca cobertura donde son muy frecuentes las jarillas. El estrato superior llega los 200 cm y la cobertura máxima del estrato medio al 40 %. Los ríos poseen una galería arbórea de sauce criollo.[7]

Los cambios introducidos en el régimen hidrológico de los ríos por la regulación de represas has contribuido al desarrollo de un nuevo ecosistema en sus riberas. Las obras de regulación de los ríos Limay y Neuquén que se realizaron en los años 70 y disminución de la frecuencia e intensidad de crecidas consecuente, han generado nuevas superficies estabilizadas y ha producido un incremento de la riqueza de especies de árboles, de las coberturas y de la complejidad estructural. En este fenómeno se destaca la colonización de árboles de la familia de las salicáceas[9]

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