Aesculus

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Castaño de Indias
Aesculus hippocastanum flori.jpg
Aesculus hippocastanum
Taxonomía
Reino: Plantae
División: Fanerógama Magnoliophyta
Clase: Dicotiledónea Magnoliopsida
Orden: Sapindales
Familia: Sapindaceae
Subfamilia: Hippocastanoideae
Tribu: Hippocastaneae
Género: Aesculus
L., Sp. Pl., vol. 1, p. 344, 1753[1], y Gen. Plant., p. 161, 1754[2]
especies aceptadas
[ editar datos en Wikidata]

El género Aesculus comprende 18 especies aceptadas, del centenar descritas, de árboles y arbustos caducifolios mayoritariamente nativos de las zonas templadas del hemisferio norte; incluye también numerosos híbridos -de los cuales 5 son taxones aceptados- (muchos de ellos espontáneos) y múltiples formas en cultivo. Tradicionalmente el género ha sido incluido junto con Billia y Handeliodendron en la familia Hippocastanaceae, pero recientes investigaciones genéticas[2]


Descripción

Los Aesculus son plantas leñosas de 4 a 35 m de altura (dependiendo de la especie), y tiene ramas rectas con yemas incluidas en escamas, a modo de espata, y frecuentemente resinosas; hojas opuestas, palmatisectas, normalmente grandes (hasta 65 cm en el Aesculus turbinata); flores entomófilas en panículas terminales, con 4 a 5 pétalos fusionados en la base y de 6 a 8 estambres. La floración tiene lugar unos 80 a 110 días después de la brotación primaveral. El fruto es una cápsula que se abre en tres partes para liberar las semillas contenidas en su interior (normalmente una y en ocasiones dos), la cubierta de estos frutos puede variar de lisa a espinosa y su color de verde o verde amarillento a marrón claro según las especies. Las semillas (de entre 2 a 5 cm) presentan una cubierta de color entre marrón claro brillante a marrón oscuro con una notable marca clara o blanquecina en su base.

Las especies de este género reciben habitualmente los nombres comunes de "Castaños de indias" o "Falsos castaños", estos nombres se deben al parecido de sus frutos y semillas (incomestibles y tóxicas en crudo) con los de los castaños auténticos del género Castanea, tan apreciados como alimento.

La especie más popular en cultivo, con gran diferencia del resto, es el Aesculus hippocastanum originario de ciertas áreas de los Balcanes y considerado como el "Castaño de Indias" por antonomasia. También es frecuente el híbrido Aesculus × carnea (A. hippocastanum x A. pavia) de llamativas flores rosadas. El resto de especies e híbridos son mucho menos empleadas en jardinería.

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